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Un viaje de avion gracias al combustible de algas

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Un viaje de avion gracias al combustible de algas

El 'poder verde' de las algas alcanza el espacio aéreo

La esperanza verde de la aviación podría ser una realidad en cuatro años, cuando los viajes en avión logren concretarse gracias a las algas que crecen cerca de los aeropuertos, según investigadores y aerolíneas. 

Los gigantes de la industria, incluidos British Airways y Airbus, están apoyando un proyecto de la Universidad de Cranfield en el Reino Unido, que investiga cómo cosechar algas para crear turbosina en cantidades comerciales.

El proyecto avanza mientras 1,500 delegados de la industria de la aviación abandonan Montreal tras la conferencia trienal de la Organización Internacional de la Aviación Civil, que terminó el 8 de octubre.

En la conferencia se acordaron objetivos para mejorar la eficiencia de combustible hasta 2050, pero muchos creen que la organización se está moviendo muy lentamente.

Steven Tebbe, un consultor que asesora a la industria en la mejora de sus credenciales verdes, señaló que las mejores aerolíneas están avanzando en su eficiencia de combustible en un 1.5% al año aproximadamente, pero la industria de la aviación como un todo está creciendo de un 4 a un 5% al año.

Otras medidas, incluidos combustibles alternativos bajos en carbono e incentivos económicos, serán necesarios para hacer más ecológico el transporte aéreo, dijo.

Investigadores en Cranfield argumentan que las algas presentan una mejor opción que otros biocombustibles porque no compiten por tierras para producción de alimentos.

La tecnología ya permite que los biocombustibles se utilicen en los aviones actuales, pero el reto está en producirlos en cantidades suficientes.

El profesor de la Universidad de Cranfield Feargal Brennan cree que las algas pueden ser producidas comercialmente en cuatro años.

"Una gran ventaja de las algas es que se pueden cosechar cada siete o 12 días, por lo que puedes tener entre 30 y 50 cosechas al año, comparado con una sola cosecha de los cultivos convencionales. El gran problema es obtener suficiente biomasa para proveer a la industria, sin tener un efecto adverso".

Los investigadores también están buscando en dónde se pueden cultivar las algas cerca de los aeropuertos para prevenir el costo ambiental de la distribución de combustible alrededor del mundo.

"Si tienes que utilizar cisternas para llevarlas alrededor del mundo, no sería verde", dijo Brennan.

Como la mayoría de los expertos, Brennan advierte en contra de ver las algas – o cualquier otra tecnología en particular – como una "bala de plata".

"La solución para el combustible de aviación es probable que venga de una variedad de fuentes, y ésta es sólo una de ellas. Si hay una lección en todas las formas de energía renovable, es que no hay una bala de plata. La clave de la sustentabilidad es no poner todos los huevos en una sola canasta".

British Airways anunció a principios de año que estaba construyendo unas instalaciones en el este de Londres para convertir 500,000 toneladas de desperdicios al año en 16 millones de galones de turbosina. La aerolínea dijo que va a utilizar combustible bajo en carbono en parte de su flotilla para 2014.

Las aerolíneas están tomando en serio los biocombustibles. Air Transport Action Group, que representa a todos los sectores de la industria, afirma que el biocombustible puede reducir emisiones en un 80%, y dijo que cinco aerolíneas han sostenido pruebas de vuelo en los últimos 18 meses.

Sin embargo, la industria está buscando mucho más para lograr sus objetivos de mejorar la eficiencia de combustible por 1.5% al año hasta 2020; lograr un crecimiento neutro de carbono en 2020; y disminuir a la mitad las emisiones para 2050, comparados con los niveles de 2005.

Haldene Dodd, de Air Transport Action Group, dijo: "Somos la única industria en el mundo con un acuerdo global para hacer frente a nuestras emisiones de CO2".

"La aviación sólo representa el 2% de las emisiones liberadas por los seres humanos cada año. Somos una pequeña parte de un gran problema, pero sentimos que era importante llegar a una solución".

Dodd dijo que además de los biocombustibles, la industria está produciendo aviones más eficientes, está mejorando las operaciones, la infraestructura y aceptando las medidas económicas.

Este especialista cree que los nuevos aviones que se están poniendo en servicio, como el Boeing 787 y el Airbus 380, utilizan la misma cantidad de combustible por pasajero por cada 100 kilómetros que un coche híbrido.

"Mejorar nuestras operaciones significa asegurarnos de que todo lo que está a bordo sea lo más ligero posible, desde quitar las revistas, hasta hacer los carritos de servicio y los cubiertos de materiales más ligeros, hasta traer menos agua. Mejorar la infraestructura significa nuevos sistemas de control de tráfico aéreo, que permiten a los aviones volar en línea recta en lugar de zigzaguear en el espacio aéreo".

Impuestos 'verdes'

Un aspecto controversial son las medidas económicas como impuestos y el esquema del Comercio de Derecho de Emisión.

La Unión Europea está por extender su sistema de derechos de emisión para incluir a la aviación en 2012, pero otros se han resistido a esas medidas.

Bill Hemmings, de Transporte y Medio Ambiente, una organización paneuropea que hace campaña para transportación sustentable, argumenta que se necesita hacer mucho más.

"La aviación es la forma de transporte más contaminante, pero paga cero impuestos", dijo.

Hemmings dijo que la industria apenas comienza a tomar sus responsabilidades ambientales seriamente.

"Todos los avances tecnológicos en la fabricación de aviones en los últimos 10 años han sido para viajar más lejos, más rápido y más pesado".

En el largo plazo, la NASA espera contribuir a la solución con su Proyecto de Aviación Ambientalmente Responsable, investigando eficiencias para el diseño de aviones para ser utilizados de 2020 en adelante.

El director del proyecto, Fayette Collier, dijo: "Tenemos como objetivo reducir en un 50% la quema de combustible, reducir a la mitad la contaminación por ruido cerca de los aeropuertos y reducir las emisiones de oxido de nitrógeno en un 75%".

"Creo que esta industria ha tomado los retos de frente y tomamos en serio el encontrar formas para minimizar nuestro impacto ambiental".


CNN MEXICO

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